Contaminación del Aire: ¡Todo lo que necesitas saber!

¿Qué es la contaminación del aire?

La definición más común de contaminación del aire la define como la introducción de excesivas o peligrosas cantidades de sustancias (tales como químicos, partículas en suspensión o moléculas biológicas) en la atmósfera, en niveles que puedan suponer un riesgo para la salud de organismos vivos.

Sin embargo, la composición del aire en su estado natural contiene nitrógeno (78%), oxígeno (21%) y otros gases (0.9%) como el argón o el neón. Por lo tanto, cualquier otro elemento es considerado como contaminante, tanto si ha sido originado por causas naturales o por la actividad humana.

Es bien sabido que la contaminación del aire puede provocar enfermedades, alergias, problemas de salud o incluso la muerte en humanos, especialmente en grupos sensibles como ancianos, niños o asmáticos). De todas maneras, la contaminación del aire conlleva efectos tanto en el medio ambiente como en los organismos vivos.

A continuación puedes descubrir todas las causas, efectos, contaminantes, áreas más afectadas del mundo, soluciones y métodos de medición de la contaminación del aire.

Causas de la contaminación del aire

Existen muchas fuentes de polución del aire que todo el mundo conoce, por ejemplo el humo de los tubos de escape o la contaminación industrial. Pero, ¿qué causa realmente la contaminación? ¿Cuál de estas fuentes es más peligrosa para los ciudadanos?

Las causas de la contaminación del aire pueden dividirse en los siguientes dos grupos (No dudes en dar un vistazo a la siguiente lista para conocerlo todo sobre cada una de las causas!):

  • Causas naturales: si crees que los humanos somos los únicos culpables de la contaminación estás [email protected] Existen procesos naturales en nuestro planeta y medio ambiente que también contaminan, algunos presentes en nuestro día a día.
  • Causas antropogénicas: estás en lo cierto si sigues pensando que los humanos generamos mucha más polución que los procesos naturales. Además, parece que estamos lejos de resolver el problema ya que en 2018 seguramente no logremos cumplir con los objetivos establecidos en el Acuerdo de París sobre el cambio climático.

Efectos de la contaminación del aire

La polución del aire provoca efectos en los humanos, los animales, las plantas, en microorganismos y en el medio ambiente. No somos demasiado conscientes sobre el impacto real que conlleva la contaminación del aire, también conocida como el “asesino invisible”.

Los efectos de la polución se pueden separar en 2 grupos:

  • Efectos en la salud: respirar aire contaminado incrementa la probabilidad de sufrir enfermedades en los pulmones y el corazón, o incluso la probabilidad de muerte. Desafortunadamente, además de estos principales problemas existen una gran variedad de efectos tanto a corto como a largo plazo, ya que un adulto inhala y exhala una media de 11.000 litros de aire al día.
  • Efectos en la vida salvaje y el medio ambiente: el impacto de la polución no afecta tan sólo a los humanos, sino que también lo hace al medio ambiente. Fenómenos como la lluvia ácida o la eutrofización destruyen los ecosistemas, y consigo su fauna y flora.

Para conocer cada uno de los efectos de la contaminación del aire, puedes navegar a través de la lista a continuación:

Contaminantes del aire: PM10, PM2.5, ozono y otros

Tanto gases como partículas, producidos naturalmente y por los humanos, contribuyen a contaminar el aire. Hay una gran cantidad de contaminantes, sin embargo vamos a centrarnos en los considerados “contaminantes criterio” (en inglés, criteria pollutants), y otros que desempeñan un papel importante en su creación.

Los 6 siguientes contaminantes están considerados como los más dañinos para la salud y el medio ambiente, razón por la cual están regulados con estándares y se usan como indicadores de la calidad del aire.

Así mismo, puedes encontrar información más detallada sobre cada uno de ellos (junto con otros contaminantes relacionados) en las siguientes entradas de nuestro blog o puedes echarle un vistazo al breve resumen debajo.

  • Partículas: la contaminación de partículas, llamada Particulate Matter (PM) en inglés, son materiales sólidos (casi siempre) que flotan en el aire. Dependiendo de su tamaño, las partículas en suspensión se pueden clasificar como: partículas gruesas (PM10), partículas finas (PM2.5) o partículas ultra-finas (UFPs).
  • Dióxido de nitrógeno (NO2): forma parte de un grupo de gases altamente reactivos conocidos como óxidos de nitrógeno (NOX). Estos gases están producidos por actividades humanas el 99% de las veces, aunque también se generan durante tormentas eléctricas por descarga eléctrica el otro 1% restante. La lluvia ácida se forma por la interacción del NO2 u otros NOX con agua, oxígeno y otros componentes químicos en la atmósfera.
  • Ozono (O3): Este gas tan dañino puede llegar a causar serios problemas de salud cuando se inhala en altos niveles de concentración, sin embargo también nos protege de la radiación ultravioleta mediante la Capa de Ozono. Por este motivo, podemos dividir el ozono en “buen ozono” (Capa de ozono) y “mal ozono” (ozono al nivel del suelo). El ozono a nivel de la superficie terrestre es el principal componente del smog, el cual se forma por la combinación de gases (VOCs + NOX + Calor) y los rayos del sol.
  • Monóxido de carbono (CO): es un gas tóxico, inodoro e insípido al alcanzar niveles superiores a 35 ppm. Respirar aire con altas concentraciones de CO reduce la cantidad de oxígeno que puede transportar nuestro torrente sanguíneo a órganos críticos como el cerebro y el corazón. Los síntomas más comunes son debilidad física, dolor de cabeza, mareo, confusión, fatiga, náuseas o incluso la muerte.
  • Dióxido de azufre (SO2): es el componente más importante del gran grupo de gases llamado óxidos de azufre (SOX), del cual se utiliza como indicador. Es invisible y tiene un olor fuerte y desagradable, además reacciona fácilmente con otras sustancias para formar otros compuestos peligrosos. Alrededor del 99% se produce debido a actividades industriales tales como la generación de electricidad a partir del carbón, petróleo o gas que contiene azufre. También puede producirse naturalmente en los volcanes.
  • Plomo (Pb): es un metal pesado que se puede encontrar naturalmente en la corteza terrestre. La principales fuentes de plomo en el aire son la minería, la manipulación de metales y los aviones con motores de pistones que funcionan con combustible con plomo, entre otros. Los efectos del plomo más comunes actualmente son problemas neurológicos en niñoscardiovasculares (alta presión sanguínea y problemas de corazón, por ejemplo) en adultos.

Estándares de la calidad del aire

Hasta aquí, has aprendido muchísimo sobre la contaminación del aire, pero a lo mejor quieras preguntarte: ¿Qué está haciendo mi país para mejorar nuestra calidad del aire? ¿Estoy en peligro? ¿Cuales son los niveles recomendados por la Organización Mundial de la Salud (OMS)?

A continuación, el equipo de AirGO ha resumido cuales son los estándares de concentración de los Estados Unidos y de la Unión Europea para los contaminantes más peligrosos para la salud humana y la protección del bienestar público. Puedes compararlos fácilmente con las recomendaciones de la OMS y verificar qué está haciendo cada región para seguir estas pautas.

PollutantsAveraging periodNAAQSEU Air Quality DirectiveWHO guidelines
StandardFormStandardFormConcentrationForm
PM2.524 hours35 μg/m398th percentile, averaged over 3 years25 µg/m399th percentile (3 days/year)
1 year12.0 μg/m3Annual mean, averaged over 3 years25 µg/m3Not to be exceeded10 µg/m3
PM1024 hours150 μg/m3Not to be exceeded more than once per year on average over 3 years50 µg/m3Not to be exceeded more than 35 times per year50 µg/m399th percentile (3 days/year)
1 year40 µg/m3Not to be exceeded20 µg/m3
O3Maximum daily 8 hour mean0.070 ppm (140 μg/m³)Annual fourth-highest daily maximum 8-hour concentration, averaged over 3 years120 µg/m3Not to be exceeded more than 25 days averaged over 3 years100 µg/m3
NO21 hour0.1 ppm98th percentile of 1-hour daily maximum concentrations, averaged over 3 years200 µg/m3Not to be exceeded more than 18 times per year200 µg/m3
1 year0.053 ppm (100 μg/m³)Annual Mean40 µg/m3Not to be exceeded40 µg/m3
Differences between NAAQS, European Directive and World Health Organization guidelines about air pollutants.

Diferencias entre las NAAQS, la Directiva Europea y las recomendaciones de la Organización Mundial de la Salud sobre los contaminantes del aire.

La tabla está basada en tan sólo 4 contaminantes (los más importantes según la OMS), sin embargo cada país o región también tiene en cuenta otros contaminantes relevantes. Si te gustaría saber más detalles sobre los National Ambient Air Quality Standards (NAAQS) para EEUU o sobre la Directiva de la Calidad del Aire de la Unión Europea para cada contaminante individualmente, puedes echar un vistazo nuestras entradas del blog en la categoría “Contaminantes” (Pollutants en inglés).

Índice de la calidad del aire

Llegados a este punto te debes estar preguntando dónde o cómo puedo mirar los niveles de contaminación de mi ciudad. Bien, ¡este apartado está hecho para esto! La página web más común para conocer los niveles de contaminación de tu ciudad es Worldwide Air Quality. Sin embargo, si buscas “air quality index” en Google encontrarás un fragmento destacado rápidamente con los niveles de polución en tu ubicación.

La contaminación del aire en el mundo 2018

La Organización Mundial de la Salud ha estimado que en mayo de 2018 que 9 de cada 10 personas respiran aire contaminado en el mundo, lo que es una clara señal de que este tipo de contaminación nos afecta prácticamente a todos. Desafortunadamente, los países pobres se llevan la peor parte de este problema y más de 3.000 mujeres y niños están altamente expuestos a la polución del aire incluso en sus propias casas.

La OMS estima que 7 millones de gente muere cada año debido a la exposición a partículas contaminantes en suspensión. Estas partículas pueden penetrar profundamente hasta los pulmones y provocar enfermedades como accidentes cerebro-vasculares, ataques de corazón, cáncer de pulmón, obstrucción pulmonar crónica y infecciones respiratorias.

Cuanto mayores sean los niveles de polución del aire en el mundo, los niveles registrados en la región este del mediterráneo y el sudeste asiático peores serán ya que suelen superar por 5 veces los límites establecidos por la OMS. Sin embargo, estas mediciones pueden no ser precisas debido a la falta de información en África y el Pacífico oeste.

En la lista de las 10 ciudades más contaminadas del mundo puedes encontrar ciudades de Irán, India, China, Arabia Saudí y Camerún. Las buenas noticias son que los gobiernos están aumentando las políticas en estas áreas, supervisando, analizando, controlando y tomando partido en acciones sobre los niveles de contaminación.

Por otro lado, la OMS considera que estas medidas son insuficientes y ha organizado la primera Conferencia Mundial sobre la Contaminación del Aire y la Salud (World Conference on Air Pollution and Health), que tuvo lugar entre el 30 de octubre y el 1 de noviembre de 2018.