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Efectos de la Contaminación del Aire: Lluvia Ácida

¿Qué es la lluvia ácida?

La lluvia ácida, o deposición ácida, se puede definir como cualquier forma de precipitación con altos niveles de ácido nítrico y sulfúrico. Puede ocurrir en forma de nieve, niebla e incluso materiales secos que se asientan en la tierra.

Tipos de deposición ácida

  • Deposición húmeda: es “la imagen” que te viene a la cabeza cuando imaginas lluvia ácida. Más concretamente, es cuando cualquier tipo de precipitación (lluvia, nieve, niebla, granizo, “agua nieve” o rocío) recoge los ácidos de la atmósfera y los envía a la superficie de la Tierra.
  • Deposición seca: Ocurre cuando partículas y gases se adhieren al suelo, vegetación, edificios u otras superficies. Entre el 20 y el 60% de la lluvia ácida total es deposición seca, pero depende de la cantidad de lluvia que haya caído (cuanto menos agua se deposita durante el año, mayor es la proporción de deposición seca).

El pH de la lluvia ácida

La escala de pH es una escala logarítmica utilizada para especificar la acidez o basicidad de una solución acuosa. Va desde 0 (ácido) a 14 (alcalino), con 7 como punto neutro. Algunos de los ejemplos más comunes de pH son: ácido de batería (pH = 0), agua destilada (pH = 7), sangre (pH = 7,4) o limpiador de drenaje líquido (pH = 14).

La lluvia normal o limpia tiene un pH entre 5 y 6, específicamente 5,6, mientras que la lluvia ácida tiene un pH más cercano a 4, generalmente entre 4,2 y 4,4.
Estos niveles no son lo suficientemente ácidos para dañar nuestra piel como la gente comúnmente imagina. Si el jugo de limón o el vinagre no nos hacen daño y tienen un pH de 2, la lluvia ácida no causará ningún problema de salud en nuestra piel si no solemos estar expuestos a ella.

¿Qué causa la lluvia ácida?

La mayoría de la lluvia ácida es causada por actividades humanas, especialmente cuando las personas queman combustibles fósiles los principales componentes de la lluvia ácida, el dióxido de azufre (SO2) y los óxidos de nitrógeno (NOx, la combinación de NO y NO2) se liberan en la atmósfera.

Los vientos y las corrientes de aire pueden transportar y esparcir estos gases a miles de kilómetros. Luego, algunos de sus componentes se depositan y reaccionan con agua, oxígeno y otras sustancias para formar ácido sulfúrico y nítrico.

Las principales fuentes de dióxido de azufre y óxidos de nitrógeno son antropológicas:

  • Los generadores de energía eléctrica que utilizan carbón liberan a la atmósfera entre ⅔ y ¼ de las emisiones totales de SO2 y NOx, respectivamente.
  • Vehículos y maquinaria pesada por la quema de combustibles fósiles.
  • Fabricación, refinerías de petróleo y otras industrias.

Solo una pequeña parte de las emisiones totales de SO2 y NOx son liberadas naturalmente por erupciones volcánicas, actividades eléctricas en la atmósfera (como rayos o depósitos ácidos en el hielo glaciar), entre otros.

diagrama o esquema de la lluvia ácida

¿Cuál es el proceso químico para la formación de la lluvia ácida?

Para aquellos que estén interesados ​​en conocer las ecuaciones o fórmulas estequiométricas para la formación de ácido sulfúrico, aquí está:

  • La quema de combustibles fósiles libera dióxido de azufre:
    • S (en carbón) + O2 → SO2
  • El ion sulfato se produce a partir de la oxidación del dióxido de azufre:
    • 2 SO2 + O2 → 2 SO3
  • La reacción entre los átomos de hidrógeno y el ion sulfato crea ácido sulfúrico:
    • SO3 + H2O → H2SO4

Efectos de la lluvia ácida en el medio ambiente y la salud humana

la lluvia ácida daña los árboles y la vegetación

La lluvia ácida es uno de los fenómenos de contaminación del aire que prácticamente solo afecta al medio ambiente, ya que no afecta directamente a los seres humanos. El viento puede propagar fácilmente el dióxido de azufre y los óxidos de nitrógeno a largas distancias, por lo que los efectos pueden aparecer muy lejos de sus fuentes originales.

Después de caer, la lluvia ácida entra en los sistemas de agua de escurrimiento y se hunde en el suelo. Esto puede hacer que el agua sea tóxica para los cangrejos, almejas, peces y otros animales acuáticos. El resto de la cadena alimentaria, incluidas las especies no acuáticas como las aves, a menudo también se ven afectadas. Además, no solo contamina lagos o pequeñas concentraciones de agua, la lluvia ácida también contribuye a la acidificación de los océanos, lo que dificulta la supervivencia de las especies costeras.

La lluvia ácida también daña los bosques y la vegetación, dañando las hojas de los árboles, liberando sustancias dañinas al suelo (como el aluminio), robando al suelo los nutrientes esenciales y dificultando que los árboles absorban agua. Los árboles afectados tienen dificultades de crecimiento debido a la falta de nutrientes y minerales, lo que dificulta la hacer adecuadamente fotosíntesis o los hace más vulnerables a los insectos, las enfermedades y al mal tiempo.

El proceso de erosión por viento, agua, nieve y hielo es más fuerte cuando se complementa con lluvia ácida. Ayudará a que este proceso natural sea más rápido y puede afectar estatuas, edificios, vehículos, tuberías y cables.

la lluvia ácida puede dañar edificios, monumentos y otras estructuras

A pesar de que la lluvia ácida no tiene efectos directos en la salud humana, sus componentes (SO2 y NOx) la tienen, causando problemas cardíacos y pulmonares, como asma y bronquitis. Como se ha comentado en otras publicaciones, los grupos sensibles como niños, ancianos o asmáticos sufrirán síntomas más difíciles.

¿Cómo prevenir la lluvia ácida?

Al diseñar plantas de energía más limpias y usar menos combustibles fósiles, se podría reducir la cantidad de contaminantes que generan lluvia ácida. Dado que una gran cantidad de emisiones son producidas por el hombre, los gobiernos deberían invertir en la búsqueda de nuevas fuentes de energía para las industrias y los vehículos, o al menos controlar esas emisiones de los vehículos.

Además, el daño causado a los lagos y ríos se puede restaurar agregando piedra caliza en polvo para neutralizar el agua. Este proceso se denomina encalado y, a pesar de ser un tratamiento costoso y continuo, puede restaurar el medio ambiente y su vida silvestre.

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