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Efectos de la la Contaminación del Aire: Smog

¿Qué es el smog?

smog en nueva york

El smog es un fenómeno de contaminación del aire que puede definirse como la combinación de varios gases con polvo y vapor de agua. En otras palabras, el smog es una niebla amarillenta o negruzca compuesta de óxidos de nitrógeno, óxidos de azufre, ozono, humo y partículas de suciedad. Este tipo de contaminación visible del aire se denominó originalmente a principios del siglo 20 como una mezcla de las palabras humo y niebla (smoke y fog, en inglés).

Tipos de smog

Dependiendo de su origen y composición, existen 3 tipos de smog:

  • El smog volcánico está compuesto por oxígeno, humedad, luz solar, partículas y gases liberados de una erupción volcánica. Este tipo de smog se ve comúnmente en las islas hawaianas, ya que el volcán Kilauea ha estado en erupción todos los días desde 1983.
  • El smog fotoquímico es el tipo de smog más popular en la actualidad. Está formado por óxido de nitrógeno, hidrocarburos y luz solar.
  • El smog sulfuroso se origina cuando una alta concentración de óxidos de azufre se libera a la atmósfera. También se conoce como «smog de Londres», ya que ahí tiende a prevalecer.

¿Qué causa el smog?

El smog se forma cuando los gases (por ejemplo, el ozono a nivel del suelo) y las partículas contaminantes en suspensión reaccionan en el aire con calor y luz solar.

Algunos de estos gases contaminantes, llamados precursores, conducen a la formación de partículas y ozono a nivel del suelo, gracias a una secuencia de reacciones fotoquímicas. Los gases precursores son: compuestos orgánicos volátiles (COV), dióxido de azufre (SO2) y óxidos de nitrógeno (NOx).
Además de los sistemas de escape de los vehículos y su combustión de combustibles fósiles, los incendios de carbón y las erupciones volcánicas también producen gases de creación de smog.

Sin embargo, el smog generalmente aparece en situaciones de tráfico denso y con condiciones climáticas óptimas para reaccionar químicamente: altas temperaturas, vientos tranquilos y sol.

¿Cómo afecta el smog al medio ambiente y a la salud humana?

Dado que el smog está compuesto por partículas y gases muy pequeños, puede penetrar profundamente en nuestros cuerpos, más concretamente en los pulmones de los animales y los humanos. Muchas especies de animales y vida silvestre mueren a causa del smog debido a su poca capacidad de adaptación para respirar aire puro en entornos tan tóxicos.

La exposición al smog puede conducir a problemas respiratorios como las vías respiratorias, disminuir la capacidad de trabajo de los pulmones, falta de aliento, dolor al inhalar profundamente, sibilancias y tos. Otros problemas respiratorios o enfermedades relacionadas con el smog son la neumonía, el resfriado, el dolor de pecho, la inflamación en los tejidos de los pulmones o incluso la muerte prematura debido a un cáncer o a enfermedades respiratorias desconocidas.

La irritación de los ojos y la nariz son los síntomas habituales de la exposición al smog, secando la garganta protectora y las membranas nasales e interfiriendo con la capacidad del cuerpo para combatir infecciones y posibles enfermedades.

Además, algunos estudios han demostrado que también puede conllevar a aumentar la probabilidad de alzheimer, bajo peso al nacer u otros riesgos de nacimiento. Los ingresos hospitalarios y las muertes respiratorias a menudo aumentan durante los períodos en que los niveles de ozono son altos. Además, el smog puede causar problemas de visibilidad a los conductores y, por lo tanto, aumentar el peligro de sufrir un accidente automovilístico.

Los grupos sensibles pueden sufrir síntomas y efectos más intensos, es por esto que se recomienda que eviten cualquier tipo de exposición. Este grupo de mayor riesgo está formado por ancianos, niños y personas con problemas respiratorios o cardíacos, como asma, bronquitis o enfisema.

como afecta a los niños el smog

Niveles de exposición dañinos para la salud

El ozono es el contaminante del aire con más riesgo presente en el smog. Según la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) y su Índice de Calidad del Aire, las concentraciones medias de ozono en 8 horas se pueden clasificar como:

  • No saludable para grupos sensibles: 85 a 104 ppbv
  • No saludable: 105 a 124 ppbv
  • Muy poco saludable: 125 a 404 ppbv

Por otro lado, el smog también puede causar efectos dañinos en la vegetación y el medio ambiente, impidiendo el crecimiento de las plantas, dañando los bosques, cultivos y vegetales, como la soja, el trigo, los tomates, los cacahuetes y el algodón.

¿Qué se puede hacer para prevenir el smog?

Cuando aparece el smog, solo puedes protegerte con una mascarilla o permanecer en el interior. Para evitar estas situaciones, se pueden adoptar algunas prácticas para prevenir la formación de smog:

  • Cambiar los hábitos de conducción:
    • Conducir menos para reducir las emisiones.
    • Realizar el mantenimiento del coche para que funcione correctamente.
    • Llenar de combustible en temperaturas frías.
    • Comprar un vehículo híbrido o eléctrico.
  • Cambiar los hábitos de consumo:
    • Evitar los productos con alto contenido de COV, no solo para la prevención del smog, sino también para tener una buena calidad del aire en interiores.
    • Evitar utilizar equipo de jardín que funcione con gas.
    • Comprar productos locales para reducir las emisiones de transporte.
    • Ser energéticamente eficiente en el hogar.
  • Tomar partido:
    • No apoyar a las organizaciones que tienen malas prácticas ambientales.
    • Promover esta manera de pensar y qué se está haciendo para resolver el problema, con los familiares y amigos más cercanos e incluso en las redes sociales.
    • Ponerse en contacto con los políticos y líderes empresariales locales.

Áreas afectadas por el smog

El smog no solo se produce en lugares concretos, sino que se puede formar en cualquier parte donde se emitan contaminantes y en otras áreas donde la contaminación ha sido transportada por el viento.

Sin embargo, hay algunas ciudades o lugares donde el smog es habitual y puede convertirse en una verdadera pesadilla para los habitantes:

  • Canadá
  • Delhi, India
  • Beijing, China
  • Londres y otras áreas en el Reino Unido
  • Ciudad de México, México
  • Santiago, Chile
  • Teherán, Irán
  • Los Ángeles y el valle de San Joaquín, Estados Unidos
  • Ulaanbaatar, Mongolia
  • El sudeste de Asia
  • Pakistán

Smog is not only taking place in particular places, it can be formed wherever pollutants are emitted and in other areas where pollution has been transported by wind flowing.

El Gran Smog de Londres en 1952

el gran smog de londres

Por otra parte, el peor caso de smog en ambiente urbano ocurrió en Londres desde el viernes 5 hasta el martes 9 de diciembre de 1952. Se llamó Great Smog of London (o también el Great Smog de 1952) y causó más de 4,000 muertes y 100,000 enfermedades durante esos días, la mayoría eran casos de problemas respiratorios. Además, estudios recientes han demostrado que más de 6.000 personas fallecieron en los siguientes meses.

Entre muchas razones, se originó debido a las bajas temperaturas durante ese invierno, hecho que hizo que los londinenses quemaran más carbón para calentarse. Más tarde, un anticiclón se asentó en un Londres sin viento, lo que provocó una inversión de temperatura y favoreció la formación y persistencia de smog sobre la ciudad.

¿Qué es un control de smog?

Las inspecciones de control de smog (Smog Check) están diseñadas para identificar vehículos con exceso de emisiones. Por ejemplo, en California (Estados Unidos), hay un programa de control de smog que se ha vuelto muy popular y es una parte importante de las mejoras realizadas para controlar la contaminación del aire.

A pesar de que otros países no tienen pruebas de smog o estaciones por sí mismas, las «emisiones de smog» se verifican cada vez que su coche obtiene su licencia de circulación y la hoja de inspección.

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