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Contaminantes del Aire: Plomo

¿Qué es la contaminación de plomo?

El plomo (Pb) es un metal pesado natural que se encuentra en la corteza terrestre. Es más denso que los materiales más comunes, suave, maleable y tiene un bajo punto de fusión. Esta capacidad para cambiar fácilmente el estado de sólido a líquido a presión atmosférica favorece su introducción en la atmósfera como contaminante del aire.

¿Cómo llega el plomo hasta el aire?

Las principales fuentes de plomo en el aire son la minería, la fabricación de metales y los aviones con motor de pistón que funcionan con combustible de aviación con plomo. Otras fuentes de contaminación del aire con plomo son las producciones industriales, la incineración de desechos, el reciclaje, la movilización de plomo enterrado previamente, los servicios públicos y los fabricantes de baterías de plomo-ácido.

El pico de emisiones de plomo a la atmósfera tuvo lugar durante la Revolución Industrial y con el uso de gasolina con plomo durante las últimas décadas del siglo XX. Hoy en día, las altas emisiones de plomo aún tienen lugar, especialmente en los países en desarrollo donde prevalecen las emisiones industriales derivadas de la quema de carbón.

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¿Cuáles son los efectos en la salud y el medio ambiente de la contaminación de plomo?

El plomo no tiene tanta influencia en el medio ambiente como otros contaminantes, pero puede llegar a tener un impacto notable en las plantas. El plomo se acumula en el suelo durante mucho tiempo (cientos o incluso miles de años) y también puede combinarse con otros metales para inhibir la fotosíntesis. A niveles altos de contaminación por plomo, el crecimiento y la supervivencia de las plantas pueden sufrir efectos adversos y pueden causar problemas neurológicos a los vertebrados.

Los efectos en la salud de la contaminación del aire por plomo en los seres humanos suelen ser neurológicos en los niños y cardiovasculares (presión arterial alta y enfermedades del corazón, por ejemplo) en adultos.

La exposición al plomo en los seres humanos puede ser muy dañina e involucra a casi todos los órganos y sistemas del cuerpo humano. Una vez que se inhala, el plomo se asienta en el torrente sanguíneo y los huesos conllevando así a un posible caso de envenenamiento por plomo.

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Envenenamiento por plomo: síntomas y tratamiento

Además de la contaminación del aire, el envenenamiento por plomo proviene de diferentes fuentes, como el agua, el polvo, los alimentos o los productos de consumo. Los efectos que puede causar a cada individuo dependen de los niveles y del tiempo de exposición al contaminante.

Algunos síntomas o signos de envenenamiento por plomo que podrían indicar que está en peligro son: dolor de cabeza, dolor abdominal intermitente, pérdida de apetito, náuseas, diarrea, estreñimiento, pérdida de memoria, insuficiencia renal, problemas reproductivos masculinos, depresión, debilidad, dolor u hormigueo en extremidades y músculos.

En los niños, el envenenamiento por plomo es propenso a causar síntomas similares: pérdida de apetito, dolor abdominal, vómitos, pérdida de peso, estreñimiento, anemia, insuficiencia renal, irritabilidad, letargo, problemas de aprendizaje y problemas de conducta. Otros, como el desarrollo lento de los comportamientos infantiles normales (como el uso de palabras y el hablar) y los problemas neurológicos permanentes (como los déficits de aprendizaje y el coeficiente intelectual reducido) también se diagnostican comúnmente en este segmento. Durante el embarazo, respirar aire contaminado con plomo puede aumentar el riesgo de parto prematuro o bajo peso del bebé al nacer.

De acuerdo con el nivel de envenenamiento y la parte del organismo afectada, los tratamientos pueden cambiar. Nosotros nos centraremos en los tratamientos de envenenamiento por plomo debido a la contaminación del aire.

Cuando los niveles de plomo son altos en sangre, la intoxicación por plomo puede tratarse con terapia de quelación o tratamiento de deficiencias de hierro, calcio y zinc, ya que estos son tratamientos relacionados con la absorción de plomo.

¿Cómo se controla la contaminación del aire con plomo?

A lo largo de los años, los países más desarrollados han llegado a acuerdos para controlar la contaminación. Cada país o estado tiene su propio plan de implementación. Por ejemplo, la Ley de Aire Limpio hecha por la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés) establece los Estándares Nacionales de Calidad del Aire Ambiental (NAAQS, también por sus siglas en inglés) para aquellos contaminantes referentes considerados más perjudiciales para la salud y el medio ambiente. Otro ejemplo es la Directiva de Calidad del Aire de la Unión Europea por la Agencia Europea de Medio Ambiente, que también establece algunos estándares y consejos para reducir la contaminación del aire, tanto en interiores como al aire libre.

El plomo se considera un contaminante tanto de criterio primario como secundario debido a sus efectos en la salud pública y el medio ambiente. Los niveles máximos permitidos o recomendados de plomo en el aire son:

  • No hay directrices de la Organización Mundial de la Salud (OMS).
  • NAAQS: No puede exceder de 0,15 μg / m³ por un promedio de 3 meses.
  • Directiva de Calidad del Aire de la UE: No puede sobrepasar los 0,5 μg / m³ en un año.
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