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Contaminantes del Aire: Partículas en Suspensión

¿Qué son las partículas contaminantes en suspensión?

La contaminación de partículas, también llamada materia particulada (PM), partículas de aerosol atmosférico o materia particulada suspendida (SPM), se define como material sólido microscópico (casi siempre) o líquido que flota en el aire.

Tipos de partículas

Las partículas en el aire se pueden dividir en partículas suspendidas, partículas torácicas, partículas respirables, partículas gruesas inhalables y hollín. Las partículas gruesas inhalables también pueden clasificarse según su tamaño como:

  • Partículas gruesas (PM10): diámetro aerodinámico de 2.5 a 10 micrómetros (µm). Para darte una idea, su tamaño es como 1/5 parte de un cabello humano o 1/9 parte de una fina partícula de arena de playa.
  • Partículas finas (PM2.5): 2.5 µm o más pequeñas. Por ejemplo, es tan poco como una veintena parte de un cabello humano, por lo que es obvio que estas partículas sólo se pueden ver con un microscopio electrónico.
  • Partículas ultrafinas (UFPs): menos de 100 nanómetros (nm). Dado que son mucho más pequeñas, no existe una regulación para esta clase de tamaño, aunque se considera que tienen un mayor impacto en la salud que los otros.

Fuentes y composición de las partículas contaminantes en suspensión

La composición de las partículas depende de su origen y formación. Los aerosoles pueden ocurrir de forma natural o artificial.

Aerosols
Los aerosoles naturales más comunes son el polen o la niebla, aunque otras fuentes naturales pueden ser volcanes, tormentas de arena, incendios de bosques y pastizales, vegetación viva y agua de mar.

Las actividades humanas como la quema de combustibles fósiles, diferentes actividades industriales y centrales eléctricas contribuyen a producir una cantidad significativa de aerosoles artificiales. La neblina, el polvo, el humo son solo algunos ejemplos, pero hay muchas más partículas contaminantes del aire.

Como hay una amplia gama de composiciones de aerosoles, a continuación resumimos algunos ejemplos:

  • Polvo mineral: hecho de óxidos minerales soplados de la corteza terrestre.
  • Sal marina: originada a partir de la pulverización marina y compuesta por cloruro de sodio.
  • Ácido sulfúrico y ácido nítrico: se generan en la oxidación de gases primarios como el azufre y los óxidos de nitrógeno.
  • Materia orgánica (OM): derivada de la oxidación de COV.

¿Cuáles son los efectos que la contaminación de partículas genera en la salud y el medio ambiente?

Su capacidad para penetrar profundamente en sus pulmones hace que las partículas sean uno de los “contaminantes criterio” (criteria pollutants, en inglés) que deben controlarse para proteger el bienestar y la salud de los humanos. Cuanto más pequeña es la partícula, más dañina puede ser para el organismo. Es por esto que la materia particulada tiene diferentes grados según su capacidad de penetración en el sistema cardiovascular:

  • Partículas inhalables: pueden penetrar hasta los bronquios y son filtrados por los cilios.
  • Partículas torácicas: pueden alcanzar fácilmente los bronquiolos.
  • Partículas respirables: si las partículas torácicas pueden incluso atravesar los alvéolos hasta la corriente sanguínea, se consideran partículas respirables.

respiratory diseases

Todas estas partículas tienen efectos en la salud humana, dañando los pulmones y el sistema circulatorio. Los efectos de salud a largo plazo más comunes causados ​​por la inhalación de partículas son: asma, cáncer de pulmón, función pulmonar reducida, enfermedades respiratorias, enfermedades cardiovasculares, parto prematuro y problemas de nacimiento (como bajo peso al nacer y muerte prematura).

La exposición a partículas finas a corto plazo puede causar tos, estornudos, secreción nasal, falta de aliento e irritación en los ojos, nariz, garganta y pulmones.

Las enormes concentraciones de partículas en el aire pueden llevar a la creación de bruma o dificultades en las funciones de fotosíntesis de las plantas. Además, dependiendo de su composición, pueden reaccionar con otros compuestos para crear otros gases dañinos tanto para el medio ambiente como para las personas.

¿Cómo se controla la contaminación de partículas?

A lo largo de los años, los países más desarrollados han llegado a acuerdos para controlar la contaminación. Cada país o estado tiene su propio plan de implementación. Por ejemplo, la Ley de Aire Limpio hecha por la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés) establece los Estándares Nacionales de Calidad del Aire Ambiental (NAAQS, también por sus siglas en inglés) para aquellos contaminantes referentes considerados más perjudiciales para la salud y el medio ambiente. Otro ejemplo es la Directiva de Calidad del Aire de la Unión Europea por la Agencia Europea de Medio Ambiente, que también establece algunos estándares y consejos para reducir la contaminación del aire, tanto en interiores como al aire libre.

Ambos tamaños de material particulado, PM10 y PM2.5, se clasifican como contaminantes de criterio primario y secundario, ya que pueden ser extremadamente dañinos para todos los seres vivos. Los niveles máximos permitidos o recomendados para PM son:

  • En PM2.5:
    • Pautas de la Organización Mundial de la Salud (OMS): 25 μg/m³ por día (que no se puede exceder más de 3 días al año) y 10 μg/m³ por año.
    • NAAQS: concentración máxima de 35 μg/m³ diario y media anual de 12 μg/m³.
    • Directiva de Calidad del Aire de la UE: sólo monitorea la concentración anual, que no puede ser superior a 25 μg/m³.
  • En PM10:
    • Pautas de la Organización Mundial de la Salud (OMS): 50 μg/m³ al día (que no se puede exceder más de 3 días al año) y 20 μg/m³ por año.
    • NAAQS: 150 μg/m³ y solo se puede superar más de una vez al año en un promedio de 3 años.
    • Directiva de Calidad del Aire de la UE: no puede exceder más de 35 veces al año la concentración de 50 μg/m³ cada 24 horas. También hay un máximo de 40 μg/m³ anual.
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