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Contaminantes del Aire: Monóxido de Carbono

¿Qué es el monóxido de carbono?

El monóxido de carbono (CO) es un gas tóxico inodoro, insípido e incoloro, peligroso para los seres humanos y la vida silvestre en concentraciones superiores a 35 ppm. La composición de monóxido de carbono está hecha de un átomo de carbono y un átomo de oxígeno. Juega un papel importante en la formación de smog, ya que puede reaccionar para crear ozono a nivel del suelo.

carbon monoxide

¿Qué provoca el monóxido de carbono?

El monóxido de carbono es el resultado de la combustión incompleta de materia orgánica. Se produce naturalmente en grandes cantidades en la troposfera. Asimismo, también puede ser generado por volcanes, incendios forestales y otros procesos de combustión natural.

burning organic matter
Las actividades humanas también emiten toneladas de CO, de hecho, somos la causa principal de las emisiones de CO. Por ejemplo, los automóviles con motores de combustión interna y sin convertidores catalíticos son enormes generadores de monóxido de carbono. Incluso si tienen convertidores catalíticos, los primeros 90 segundos después de encender el motor producirán de 10.000 a 30.000 ppm de CO.

Otras fuentes humanas de monóxido de carbono son calentadores o equipos de cocina que funcionan con combustibles a base de carbono. Estos combustibles incluyen hornos, hornos de gas, calentadores de agua y gas, calentadores de queroseno, asadores de carbón, generadores portátiles, chimeneas, entre muchos más.

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¿Qué efectos tiene el monóxido de carbono en nuestra salud?

Vas a trabajar y enciendes el motor de tu coche dentro del garaje. Las emisiones de CO producidas durante la ignición contaminaran instantáneamente el aire que se respira en el interior del garaje. Incluso con la puerta abierta, este aire contaminado probablemente alcanzará niveles más altos que 100 ppm y, tan pronto como la puerta del garaje esté cerrada, se dispersará por todo el edificio.

En interiores y exteriores, respirar altas concentraciones de CO reduce la cantidad de oxígeno transportado en el torrente sanguíneo. Esto puede aumentar la probabilidad de intoxicación por monóxido de carbono en órganos críticos como el corazón o el cerebro.

Intoxicación por monóxido de carbono: síntomas, tratamiento y prevención

El monóxido de carbono no puede ser detectado naturalmente por los seres humanos, y se utiliza un equipo especial para medirlo. Sin embargo, hay algunos síntomas que pueden ayudarlo a identificar la intoxicación por monóxido de carbono.

Los síntomas a menudo se describen como similares a la gripe. Los más comunes son debilidad, dolor de cabeza, mareos, confusión, dolor de pecho, fatiga, náuseas o incluso la muerte. La exposición prolongada al monóxido de carbono puede producir pérdida de memoria, cansancio o problemas de movimiento. La exposición continua y constante al CO a lo largo del tiempo puede causar envenenamiento crónico, lo que hace que sienta los síntomas mencionados de por vida.

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Excepto en casos extremos, el envenenamiento por monóxido de carbono puede resolverse simplemente moviéndose a un área no contaminada y respirar tranquilamente, expulsando instantáneamente el contaminante y sustituyéndolo por oxígeno. Sin embargo, si alguien necesita tratamiento, deberá usar máscaras sin reinhalación, que administran oxígeno. En casos extremos, la persona también puede ser colocada dentro de una cámara de oxígeno hiperbárico.

Como se mencionó, no podemos detectar el CO por nosotros mismos sin ningún equipo especial. Por eso es importante y recomendado por los gobiernos instalar detectores de monóxido de carbono o alarmas en casa, que se utilizan para medir los niveles de CO. Éstas advierten en caso de que las concentraciones se vuelvan peligrosas y puedan causar un problema para la salud pública, recomendando evacuar o ventilar el área.

¿Qué efectos tiene el monóxido de carbono en el medio ambiente?

El monóxido de carbono es diferente de otros contaminantes, ya que no tiene un impacto directo en el medio ambiente y puede persistir más de un mes en la atmósfera. Aunque se considera un gas de efecto invernadero, contribuye indirectamente al cambio climático. Su presencia afecta las concentraciones de otros gases de efecto invernadero como el metano, el ozono troposférico y el dióxido de carbono, creando partículas y otros contaminantes dañinos.

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¿Cómo se controla la contaminación de monóxido de carbono?

A lo largo de los años, los países más desarrollados han llegado a acuerdos para controlar la contaminación. Cada país o estado tiene su propio plan de implementación. Por ejemplo, la Ley de Aire Limpio hecha por la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés) establece los Estándares Nacionales de Calidad del Aire Ambiental (NAAQS, también por sus siglas en inglés) para aquellos contaminantes referentes considerados más perjudiciales para la salud y el medio ambiente. Otro ejemplo es la Directiva de Calidad del Aire de la Unión Europea por la Agencia Europea de Medio Ambiente, que también establece algunos estándares y consejos para reducir la contaminación del aire, tanto en interiores como al aire libre.

Dado que el CO es un “criteria pollutant” (o contaminante de criterio) primario debido a sus efectos en la salud humana y la seguridad pública, los niveles máximos permitidos o recomendados para el monóxido de carbono son:

  • No hay directrices de la Organización Mundial de la Salud (OMS).
  • NAAQS: 35 ppm (40 μg / m³) durante 1 hora de exposición y 9 ppm (10 μg / m³) a lo largo de 8 horas.
  • Directiva de Calidad del Aire de la UE: 10 mg / m³ para un máximo de 8 horas de exposición diaria.
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